330萬年前幼女化石出土 下半身像人上半身像猿
雙擊自動滾屏 來源:新聞晨報 發布時間:2006/9/22 閱讀:12229

她很“老”,因為她生活在330萬年前,她很“小”,因為她只活到三歲。

她的下顎粗壯、突出,鼻子扁平,額頭后傾,從現代人的標準看,沒有人會喜歡這張小臉,除了母親和古人類學家。

考古學家在埃塞俄比亞發現了一具絕無僅有的南猿的女童骸骨化石,被命名為“塞拉姆”。這具新發現的330萬年前幼女化石保存得近乎完整,是迄今發現最古老、保存最完整的幼年古人類化石。1974年,科學家在埃塞俄比亞發現被稱為“露西”的成人古人類化石。“露西”被認為是最古老的原始人之一,“露西”的被發現是最偉大的考古發現之一。考古學家認為,“塞拉姆”比“露西”整整早了10多萬年。

空前發現

3歲的人類祖先化石”

多國科學家組成的一個科考小組20日在《自然》雜志上宣布,他們在埃塞俄比亞境內發現了一具距今330萬年的幼年女性古人類化石。這是迄今發現最古老、保存最完整的幼年古人類化石。

美國喬治·華盛頓大學古人類學家伯納德·伍德說,在此之前,類似完整的最古老人類幼兒化石是距今30萬年前的尼安德特人化石。

“這是迄今為止發現最完整的原始人類骨骼,”來自德國馬克斯-普朗克進化人類學研究所的科學家澤萊塞奈·阿萊姆塞吉德說:“她的完整性、古老性和死亡年齡使之成為古人類學史上的空前發現”。他是這個科考小組負責人。

這具幼女化石被命名為“塞拉姆”。在埃塞俄比亞的聯邦工作語言阿姆哈拉語中,這是“和平”的意思。“塞拉姆”和“露西”同屬南猿阿法種化石,被認為是現代人類的祖先之一。有意思的是,這具化石發現地點距離“露西”發掘處僅60公里左右。

發現過程

“沙礫中露出一張小臉”

這具化石200012月在埃塞俄比亞首都亞的斯亞貝巴東北400公里處被發現。

阿萊姆塞吉德帶領的科考小組當時正揮汗如雨,跋涉在光禿禿的山地巖壁上,突然看到沙礫中半掩著一張仰視天空的小臉。考察人員當場判斷,這是幼年阿法種古人類的頭骨。

科考小組說,“塞拉姆”可能死于附近阿瓦什河的一次洪水爆發,隨后尸體被掩埋在沙礫和巖石堆中,這種密封環境保證了化石完整。

接下來5年多,考察組用外科手術般的精細挖掘,完整出土了頭蓋骨、下顎、軀干、脊椎、四肢和左腳。通過牙齒鑒定,研究人員判定這是一名3歲幼女。

古人類學家弗雷德·斯普爾說,這一發現“令人激動”之處在于,她恰好處在“發生許多變化”的古人類生長年齡階段,“大腦正在發育,牙齒正在長出,四肢正在發展”。

科學意義

下半身像人上半身像猿

對“塞拉姆”的初步研究結果已經給科學家帶來許多驚喜和恍然大悟。

美國加利福尼亞大學伯克利學院的古人類學家蒂姆·懷特說,這個幼兒化石證實,阿法種古人類確實已經直立行走。

但有一點卻眾說紛紜,即阿法種古人類是否還保留著猿類爬行和在樹上靈活穿梭的能力,如果失去了這些能力,就意味著阿法種古人類處在了人猿的分界線更靠近人的一邊。

根據目前的初步分析,雖然“塞拉姆”的下半身很接近人類,但她的上半身更像猿類:肩胛骨像是大猩猩的;頸部短而粗,像是類人猿的,人類的脖子通常比較細,這樣才能在奔跑時保持頭部的穩定;內耳槽類似于黑猩猩的;而她的手指像黑猩猩的一樣長而彎曲。

一些科學家認為,“塞拉姆”的矮小身軀看起來適合直立行走,但肩膀和胳膊更接近猿人,說明“塞拉姆”可能仍保留了爬樹和在林間穿行的原始能力。

“塞拉姆”的大腦尺寸與同年齡的黑猩猩相當,但與成年阿法種古人的頭骨比較,她的大腦發育速度相對較慢,這點接近現代人類。

填補人類進化關鍵環節

特別值得一提的是,化石中非常罕見地保留了舌骨。這是第二次在古人類骸骨中發現舌骨,此前只有在穴居人化石中出現過。“塞拉姆”的舌骨也類似于黑猩猩的。

由于舌骨與舌部肌肉相連,它有助科學家研究南方古猿可以發出什么聲音。科學家表示,他們的發音可能更接近猿類,而不是人類。

從猿到人的漫長進化過程中,中間存在許多環節和空白。對于古人類學家來說,一塊化石有時就能彌補其中一個關鍵環節,何況是完整的人類幼年化石。

阿萊姆塞吉德說:“現在我們首次有了確切證據,顯示出人類祖先的幼兒階段究竟是什么樣子。”

人類學家認為,“塞拉姆”能為阿法種古人類和古人類嬰幼兒期的研究打開新的視野。

相關鏈接:南方古猿

南方古猿屬于靈長目人科,生活在距今300萬年到420多萬年前之間,早期可能還生活在樹上,后來漸漸學會了兩足直立行走。

最早的南方古猿化石是1924年在南非開普省發現的,它是一個古猿幼兒的頭骨。通過對化石進行研究發現:它的腦容量雖小,但比黑猩猩的腦更像人;從頭骨底部枕骨大孔的位置判斷,已能直立行走。于是,他將其定名為南方古猿,提出它是介于猿和人之間的類型。這在當時的人類學界引起了激烈的爭論,因為那時的大多數人類學家都認為發達的大腦才是人的標志。

隨后,人類學家又在非洲的其他地區發現了數以百計的猿人化石。直到20世紀60年代以后,人類學家才根據直立行走的標準,一致肯定南方古猿是人類進化過程的最初階段,在分類學上歸入人科。197411月在埃塞俄比亞阿法爾地區發現的“露西”化石是一副保存得較為完整的南方古猿骨架化石,它第一次為科學家提供了有關遠古人類形態結構的較為完整而清晰的實物。

 
 

      
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